Recension « La Corse Fortifiée » de Michel Tercé

Michel Tercé, La Corse Fortifiée. De la Préhistoire à nos jours, Editions Gérard Klopp, 2018

Ce très bel ouvrage de Michel Tercé nous emmène sur l’Ile de Beauté pour un parcours original. Richement illustré, ce livre de 315 pages ravira tous les amateurs de fortifications, ainsi que les amoureux de la Corse. Le propos de l’auteur est d’embrasser l’intégralité de l’histoire des fortifications de l’île, selon des chapitres thématiques ou chronologiques. Il y parvient avec bonheur, mêlant clichés pris in situ, photographies d’archives ainsi que de nombreux et magnifiques plans et dessins d’origine. Le tout est admirablement situé sur des cartes. L’iconographie, abondante, constitue le point fort. On apprécie en particulier les images sur double-pages ou en pleine pages, en particulier les vues aériennes, offrant des prises de vues superbes, sur fond de la nature enchanteresse de l’île méditerranéenne. Embrassant toutes les époques depuis l’âge du bronze, la diversité des sites est remarquable. Un chapitre entier est, sans surprise, consacré aux fameuses tours génoises. Les différents modèles sont présentés avec détails, chaque site photographié étant accompagné d’un texte explicatif. L’auteur étudie ensuite les fortifications des villes, les citadelles et les forts, avant deux chapitres traitant des batteries de défense côtières ainsi que de la défense des plages et des axes. Je ne soupçonnais pas l’existence de ces bunkers opérationnels à la veille de la Seconde Guerre mondiale, sorte de Ligne Maginot corse. Michel Tercé n’oublie pas d’évoquer la présence italienne, notamment par le biais de photographies originales. J’aurais aimé davantage de détails sur les mesures prises par les Allemands en septembre 1943 dans le cadre des opérations menées lors de la libération de la Corse, mais ce n’était pas le propos de l’ouvrage. L’auteur, visiblement fin connaisseur de son sujet, fournit au lecteur une mine d’informations, et il ne néglige pas de donner des éléments historiques propres à chaque période étudiée. Bref, un très bel ouvrage, volumineux, qui constitue une approche originale de la Corse, et permettra de préparer un voyage en envisageant la visite de sites militaires en sus des autres merveilles qu’offre l’Ile de Beauté à ses visiteurs.

Recension de « Commode. L’empereur gladiateur » d’Eric Teyssier, Perrin, 2018

Eric Teyssier, Commode. L’empereur gladiateur, Perrin, 2018

Eric Teyssier, spécialiste reconnu de la gladiature, est un choix évident pour une biographie de l’empereur qui a souvent été assimilé aux gladiateurs (d’où le sous-titre de l’ouvrage), une image d’Epinal relayée par le grand écran. Si le nom de Commode fait surgir en nous l’image d’un tyran ayant les traits de l’acteur Christopher Plummer ou ceux, plus tourmentés, de Joaquin Phoenix, la fameuse statue de l’empereur choisie en couverture nous rappelle combien ce monarque, qui se fait représenter en Hercule, est un César hors-norme. L’un des grands intérêts de cette biographie réside dans le fait que l’auteur nous replace admirablement dans le contexte de l’empire du 2e siècle en brossant un tableau de celui-ci. Les règnes des précédents empereurs de la dynastie des Antonins, en particulier du père de Commode, Marc-Aurèle, l’empereur philosophe, sont évoqués longuement à l’occasion des passages sur la jeunesse de Commode. Comme pour beaucoup d’individus, cette période de la vie s’avère essentielle pour comprendre l’adulte qu’il sera, l’influence néfaste de l’oncle Lucius Verus prenant ici tout son sens, ainsi que les drames familiaux subis par la famille. Empereur jeune (il n’a pas 19 ans lorsqu’il revêt la pourpre, soit à peine plus que Néron), Commode est sous la coupe de courtisans qui ne cessent de gagner en influence. Les mœurs de la cour, les complots, l’incroyable ascension d’un ancien portefaix parvenu à la tête de l’empire (Cleander), nous offrent une image d’une Rome bien différente de celle d’Auguste. Les temps difficiles et les épreuves du règne de Marc-Aurèle ainsi que de celui de Commode (guerres, épidémies, économie) sont très bien expliqués, de même que le quotidien des Romains, en particulier l’importance des jeux et de certaines cérémonies religieuses (le culte de Cybèle, entre autres). L’un des points forts du texte est, on n’en sera pas surpris, tout ce qui a trait à la gladiature, expliquée dans de longs passages avec connaissance et sérieux par un spécialiste incontestable du sujet et permet de bien saisir l’attrait que pouvait susciter pour les Romains un spectacle qui, a priori, ne devrait susciter que répulsion. La passion sans borne de l’empereur pour les combats est une évidence : gaucher, ce qui est très déstabilisant pour les adversaires, il en aurait remporté plus de mille. Commode, empereur violent et débauché, marqué par la trahison de sa sœur Lucilla, périt de façon dramatique, mais, si cette biographie est éclairante et documentée, si elle réhabilite un empereur fustigé par des historiens antiques issus d’un Sénat martyrisé sous son règne, elle ne provoque guère d’empathie pour un personnage assez sinistre. Pourtant, méprisé par les sénateurs pour avoir osé combattre comme gladiateur en public, dans l’arène, Commode était aimé des Romains. Si la vie de Commode n’a rien d’exaltant comme celle de Pompée du même auteur, il faut lire ce livre que je recommande. L’ouvrage permet de connaître et de comprendre un empereur méconnu et son époque. Avec ce titre, les éditions Perrin poursuivent leur série de belles biographies consacrées aux personnalités de l’Histoire ancienne que je ne manque pas de lire avec avidité depuis des années.

ROMMEL : GRAND STRATEGE ?

ROMMEL : GRAND STRATEGE ?

 

Rommel : l’image par excellence du général allemand. Rommel : le héros de l’Afrika-Korps. Rommel : le tacticien hors-pair. Mais était-il aussi un grand stratège?

 

INTRODUCTION : UN GENERAL INJUSTEMENT SOUS-ESTIME

Une tendance récente, et assez marquée, met l’accent sur les déficiences de commandement du célèbre maréchal, les auteurs concernés faisant leurs les réserves et les critiques formulées par les pairs de Rommel, du vivant de celui-ci et après le conflit, attaques perfides le plus souvent mues par la gloire qui auréole leur ancien compagnon d’armes depuis le temps ou celui-ci est devenu l’idole de la propagande. Mauvais stratège, tacticien surestimé, soldat élevé à des niveaux de responsabilités au-delà de ses capacités… Cet homme n’aurait jamais dû dépasser le niveau divisionnaire… Telles sont les appréciations les plus souvent relevées par des généraux qui n’ont jamais admis l’ascension fulgurante d’un officier considéré comme un parvenu, et par divers auteurs à leur suite. Ces positions sont extrêmes, et ne semblent découler d’aucune réflexion objective quant à la carrière du « Renard du Désert ».

Loin de tels écarts de méthodologie et de déontologie d’historien, et pour m’être sérieusement penché sur la carrière de cet officier, ma vision des qualités de stratège et de tacticien de Rommel est nettement plus nuancée, et surtout beaucoup plus positive, à l’instar de ce qui a longtemps écrit à son propos. Lorsqu’on esquisse une comparaison entre des généraux, il convient de prendre quelques précautions, parmi lesquelles la prise en compte de leur niveau de responsabilité, mais aussi le front et la période de la guerre dans le cadre desquels ils ont eu l’opportunité de mettre en valeur leurs talents. Rommel est avant tout le général qui a affronté les Alliés occidentaux, mais il n’est nullement le seul dans cette situation (songeons aux responsabilités longtemps assumées non sans succès par Rundstedt, Kesselring et Model).

On n’accorde bien souvent à Rommel au mieux qu’une excellence tactique, que d’aucun cherchent pourtant encore à atténuer en relativisant la qualité de ses adversaires, comme s’il fallait absolument dénigrer à Rommel la moindre vertu militaire. Ses succès sur le plan tactique sont néanmoins considérables, nombreux, et parfois spectaculaires. On retrouve chez le général de la Seconde Guerre mondiale l’officier subalterne qui s’est couvert de gloire en Italie au cours de la Grande Guerre, après avoir fait montre de hardiesse et d’initiative en France et en Roumanie. On retrouve chez le Rommel de la « Division Fantôme » ou de l’Afrika-Korps les mêmes principes tactiques qui présidaient à son action en 1914-1918 : faire preuve d’élan, surprendre l’ennemi, manœuvrer de flanc, exploiter dans la profondeur, saisir la moindre opportunité, conserver l’initiative. On pourrait ajouter : donner de sa personne. Car Rommel est un général qui mène de l’avant, ce qui lui sera reproché, parfois de façon pertinente, mais c’est oublier que sa présence sur le front a permis, en plus d’une occasion, de transformer l’essai, car l’homme est aussi de ces généraux qui ont le « coup d’œil ». C’est également un général chanceux, passé à plus d’une reprise au bord du désastre…

 

L’Afrique du Nord en 1941: des options stratégiques en inadéquation avec les moyens disponibles

Il est de bon ton de se gausser de l’incapacité de Rommel de raisonner sérieusement au niveau stratégique au cours de la fameuse guerre du désert. Et d’y voir une certaine naïveté, voire de l’incompétence pour un général qui n’aurait jamais dû dépasser le cadre de responsabilités divisionnaire. C’est aller rapidement en besogne, car le General puis Feldmarschall (à partir du 21 juin 1942) Rommel faire au contraire montre de clairvoyance sur le plan stratégique. Certes, il est évident que l’homme, très ambitieux, cherche à accroître l’importance d’un front jugé secondaire dans une perspective personnelle. C’est ainsi qu’il faut indubitablement comprendre, outre l’avantage opérationnel évident, sa volonté de faire de l’Afrika-Korps (au printemps 1941 : la 15. Panzer-Division et la 5. Leichte-Division, unité ad hoc peu pourvue en infanterie) un véritable Panzerkorps avec deux divisions blindées (les 15. et 21. Panzer-Divisionen) et une division motorisée (la 90. Leichte-Afrika-Division).

Lorsque Rommel envisage une poussée en Egypte dès ses premières victoires au printemps 1941, exigeant des renforts qu’il ne pourra recevoir, il est dans l’ignorance de l’offensive majeure qui va mobiliser les forces vives de la Wehrmacht : le plan « Barbarossa », l’invasion de l’Union soviétique. La perspective de devenir le conquérant de l’Egypte, tout en anéantissant les forces britanniques qui lui font face, au moment où il connaît brièvement la satisfaction d’être le seul à affronter l’ennemi sur terre (mis à part la courte campagne des Balkans), entre dans ses calculs. Mais ce choix fait également sens : à quoi bon obtenir la reprise de la Cyrénaïque sans pousser l’avantage ni mette un terme à la menace britannique depuis l’Egypte ? Rommel, comme l’Admiral Raeder, qui préconise dès 1940 de mettre à genoux l’Angleterre en opérant une mainmise sur la Méditerranée (prise de contrôle de Gibraltar –« Felix »- et du canal de Suez). Force est de constater que la faiblesse des visées stratégiques est moins le fait d’Erwin Rommel que de l’OKH, l’OKW et Hitler lui-même. Un renoncement trop rapide à « Felix » (en dépit des multiples problèmes que soulève cette opération) et un engagement trop mesuré en Afrique (volonté de première de défendre la Tripolitaine avant la conquête de la seule Cyrénaïque) démontrent l’étroitesse de vue des hauts responsables de la Wehrmacht. A leur décharge, la campagne qui s’ouvre à l’Est, mal préparée, doit être réglée en quelques semaines, tout au plus quelques mois, grave mésestimation de l’adversaire soviétique dont les conséquences seront gravissimes, mais qui doit être prise en compte pour comprendre les décisions de Hitler et de son entourage.

Si erreur de Rommel il y a, au cours du printemps et de l’été 1941, c’est moins le projet de s’emparer de l’Egypte, que d’entreprendre une offensive sans disposer des moyens adéquats. La résistance de la forteresse de Tobrouk met à mal ses projets de conquête et, couplé aux pertes sensibles qu’il perd en tentant de s’emparer de la place forte, cela fournit du grain à moudre auprès de ses détracteurs, au premier rang desquels le Feldmarschall Brauchistch et le General Halder, soit le commandant de la Heer et son chef d’état-major. Laissé dans l’ignorance des préparatifs de « Barbarossa », Rommel ne peut être blâmé ni de l’absence de renforts, demandes qu’il était en droit de penser raisonnables et pouvoir être satisfaites, ce qui aurait vraisemblablement changé la donne, ni du constat que les succès de la Wehrmacht dans les Balkans puis en Crète (opérations « Marita » et « Merkur ») ne soient pas pleinement exploités au profit de la campagne menée en Afrique du Nord (ce n’était pas là l’objet de ces opérations). Il s’en est fallu de peu que Tobrouk tombe sur un coup de main, l’essentiel de la 9th Australian Division s’étant esquivé in extremis du piège qui se refermait sur elle dans le Djebel Akhdar : rien n’aurait alors empêché Rommel de poursuivre l’avantage en Egypte, et ses détracteurs n’auraient pas manqué de louer la hardiesse de son offensive ainsi que la justesse de ses décisions…

 

El Alamein, 1942 : la stratégie en échec

Après le repli consécutif à l’opération « Crusader » suivie d’une volte-face qui stabilise le front à la hauteur de ce qui sera appelé la ligne de Gazala, Rommel, considérablement renforcé (plus de 400 Panzer, avec les réserves, et 228 tanks italiens), est cette-fois-ci en mesure de dresser des plans ambitieux avec plus d’acuité. Les plans de l’Axe pour les opérations qui seront menées en Méditerranée en 1942 prévoient la reprise de l’offensive en Libye ainsi que la neutralisation puis la conquête de Malte (opération « Herkules »). L’Admiral Raeder parvient à faire admettre à Hitler la primauté de la chute de l’île par rapport à Tobrouk. L’amiral voit plus loin. Il propose à Hitler un plan pour s’emparer du Moyen-Orient en 1942 par un mouvement en tenailles dont l’effort principal serait fourni en Egypte et sur le canal de Suez. Rommel, qui imagine pouvoir être renforcé d’unités stationnées à l’Ouest, va jusqu’à avancer que la campagne d’Afrique constitue la solution pour sortir la Wehrmacht de l’impasse à l’Est. Et de s’imaginer le conquérant du Moyen-Orient… Projet chimérique, cette fois-ci, ne serait-ce que sur le plan logistique. Les Alliés, qui disposent déjà de 650 000 hommes au Moyen-Orient, ne manqueraient pas de renforcer cette zone stratégique si elle était sérieusement menacée. On connaît la suite : l’éclatante victoire de Tobrouk, l’incroyable chevauchée en Egypte, l’impasse à El Alamein. Alors, Rommel piètre stratège à cette occasion ? C’est faire fi de son instinct de fonceur, qui ne l’a pas toujours desservi, mais surtout des renseignements sur la foi desquels il se base pour tenter son va-tout : l’adversaire est démoralisé, aux abois, et personne, à Washington notamment, n’entrevoit le moindre espoir… Lorsque l’échec de la Panzerarmee Afrika est consommé, il serait injuste de faire peser sur les épaules de Rommel le poids des événements ultérieurs : conscient de sa vulnérabilité sur le plan de la logistique, il préconise un repli, qui reçoit une fin de non-recevoir de la part des autorités italiennes, ainsi que du Führer. En filigrane de l’échec final de Rommel et de l’Afrika-Korps apparaît la question bien connue de Malte. La seule alternative stratégique d’un Reich englué sur l’Ostfront et qui accorde trop peu de moyens au « Fall Blau » se trouvait sans aucun doute en Méditerranée et au Moyen-Orient…

 

La fin en Afrique : un stratège lucide

La défaite d’El Alamein est lourde de conséquences : elle sonne le glas des ambitions de l’Axe en Afrique du Nord. Les lourdes pertes subies par la Deutsch-Italienische Panzerarmee ne lui permettront pas de recouvrer sa puissance car les renforts, comprenant le matériel le plus moderne, sont dirigés vers le nouveau front, menaçant, qui s’ouvre en Tunisie. C’est en ces circonstances que le « Renard du Désert » va faire montre d’un sens stratégique bien plus affuté que ses homologues et supérieurs. Rommel, parfaitement lucide, déclare au General Lungerhausen, le commandant de la 164. Leichte-Division : « La campagne est perdue. L’Afrique est perdue. Si on ne comprend pas à Rome et à Rastenburg et si on ne prend pas à temps les mesures pour le sauvetage de mes soldats, alors une des plus vaillantes armées de l’Allemagne va finir en captivité. Qui, alors, défendra l’Italie contre l’invasion qui la menace ? » Actant du succès de « Torch » et de la certitude de ne plus pouvoir l’emporter en Afrique, il envisage de concentrer ses troupes au pied du Djebel Akhdar, entre Derna et Cyrène, afin de procéder à l’évacuation de son armée. Toutes ces forces, de même que celles qui sont engagées en Tunisie ou programmées pour y être expédiées, doivent être préservées pour assurer l’inviolabilité du flanc sud de la Festung Europa. Las, ses visées stratégiques ne reçoivent aucun écho, aussi bien à Rome qu’à Berlin : pour les deux dictateurs, c’est en Tunisie qu’il faut défendre l’Italie, et, partant, s’assurer de la mise à l’écart des Alliés du continent européen. Contraint de demeurer en Afrique, Rommel, dont le coup d’œil sur la carte est sûr, comprend que la meilleure position défensive se situe sur l’Oued Akarit, au niveau de Gabès, mais Benito Mussolini n’en a cure et refuse de céder la Tripolitaine sans combat… Espérant réunir les deux armées de l’Axe opérant en Afrique du Nord (sa Deutsch-Italienische Panzerarmee en Libye et la Pz AOK 5 déployée en Tunisie), il envisage de frapper en force les Alliés engagés en Tunisie. De quoi gagner du temps avant l’inexorable défaite : pour Rommel, le but ultime reste l’évacuation de troupes expérimentées vers l’Europe.

En février 1943, les opérations menées dans le cadre de ce qui est passé à la postérité sous le nom de « bataille de Kasserine » démontrent une nouvelle fois combien ses vues stratégiques sont un cran au-dessus de ses partenaires du haut-commandement en Afrique, y compris Kesselring, qui se fourvoie en prétendant pouvoir assurer une tête de pont en Tunisie sur le long terme. Rommel a compris qu’une opportunité s’offre aux forces de l’Axe : s’il s’empare de Tébessa, centre logistique majeur pour les Américains, les Germano-Italiens pourraient alors espérer poursuivre l’avantage jusqu’à la côte méditerranéenne. Un tel succès –spectaculaire- ferait les choux gras de la propagande car il obligerait les Alliés à opérer un retrait total de Tunisie, différant toute contre-offensive de plusieurs mois. Mais Arnim s’élève contre ce plan certes audacieux mais prometteur. Le 19 février, les directives du Comando Supremo enjoignent au contraire Rommel de mener une action offensive moins ambitieuse sur Le Kef, bien trop près des réserves alliées. Une myopie tactique et surtout stratégique selon le « Renard du Désert »…

A l’issue de l’échec de l’opération « Capri » (la bataille de Médenine, le 6 mars 1943), Rommel réitère son projet d’évacuation: « En raison de la gravité de la situation, je demande qu’il soit pris de bonne heure une décision sur la direction à long terme de la campagne de Tunisie.» Son bon sens stratégique est une nouvelle fois ignoré…

 

Piètre stratège en Italie

Rommel non écouté, un désastre s’abat sur les forces de l’Axe puisque l’intégralité du Heeresgruppe « Afrika » est annihilé en Afrique du Nord. Hitler concèdera à Rommel, bien tardivement, la justesse de son point de vue. La chute de Mussolini (le 26 juillet), alors que la campagne de Sicile bat son plein, est une pilule dure à avaler pour Hitler. Comme la plupart des hauts gradés allemands, Rommel pressent la défection et le revirement italien. Il est d’avis de prévenir la trahison en procédant immédiatement à l’invasion de l’Italie. Suggestion repoussée. Un déploiement plus rapide des unités allemandes aurait pourtant été de nature à contrecarrer les plans alliés, dont la mise en œuvre sera fastidieuse, notamment à Salerne. Rommel, placé à la tête du Heeresgruppe B, procède néanmoins à la prise de contrôle des cols stratégiques des Alpes, au prétexte, fallacieux, d’assurer la sécurité des lignes de communications des forces déployées en Sicile et dans le sud, et de permettre au Regio Esercito d’y transférer des troupes…

Si Rommel, dans ce cas précis, montre une fois de plus qu’il est un général qui ne néglige aucunement la stratégie et qu’il sait apprécier une situation comme il se doit, les discussions sur les suites à donner à la campagne qui s’ouvre en Italie donnent l’image inversée. Les Alliés pouvant procéder à des débarquements en tout point de la côte en raison de leur maîtrise incontestée de la mer, la péninsule lui semble indéfendable. Il préconise d’établir une solide ligne défensive au nord de Rome, la ligne « Albert », la ligne de résistance principale étant édifié au niveau des Alpes, qui seraient infranchissables. Le plan de Kesselring, basé sur une succession de lignes retardatrices (la zone de défense principale est la ligne « Gustav», centrée sur le célèbre Monte Cassino) est beaucoup plus judicieux, et les faits parleront pour lui. Le terrain accidenté et la multiplication de cours d’eau barrant le front militent en ce sens. De surcroît, un abandon de la péninsule, outre dénier toute profondeur stratégique aux Allemands, offrirait des bases pour les escadrilles de bombardements alliées, qui menacent les industries du sud de l’Allemagne, de même que les champs pétrolifères roumains, tout en facilitant le soutien aux partisans yougoslaves. La stratégie de Kesselring a également l’avantage, aux yeux de la Propagande, de conserver la Ville Eternelle dans l’orbite de l’Axe.

 

Face à l’Invasion : la seule stratégie viable pour la Wehrmacht

Si Rommel ne montre à l’évidence aucune finesse stratégique en Italie, c’est au contraire en sa qualité d’inspecteur du mur de l’Atlantique (l’Atlantikwall) et de commandant du Heeresgruppe B qu’il va laisser à la postérité la marque d’un grand stratège. Dès sa prise de fonction au cours de l’hiver 1943-44, le Feldmarschall a décidé que l’Atlantikwall constituera la clé de voûte du système défensif à l’Ouest. Il adopte donc une posture résolument défensive. Les travaux de fortifications prennent alors une nette impulsion : c’est sur les plages qu’il faudra vaincre. Sa stratégie part en effet d’un postulat : la Wehrmacht souffre d’un handicap matériel considérable vis-à-vis de ses adversaires. Il sait par ailleurs que l’adversaire, remarquablement équipé et entièrement motorisé, est bien plus mobile. Si les Alliés parviennent à s’établir sur le continent, la partie est perdue… Pis, la supériorité aérienne manifeste des Anglo-Américains le contraint à renoncer aux grandes opérations de Panzer et à mener une guerre de mouvement. Rommel a par ailleurs, mais en cela il s’accorde avec ses pairs, pleinement conscience des carences dont souffrent la Luftwaffe et la Kriegsmarine : tout repose donc sur la Heer. Le fer de lance de celle-ci repose avant tout sur une dizaine de divisions blindées.

Rommel souhaite disposer les Panzer-Divisionen au plus près de la côte, car la rapidité décidera de l’issue de la bataille : « mieux vaut une Panzer-Division le Jour J que 3 Panzer-Divisionen à J+3 ». Le Fedlmarschall von Rundstedt, chef de l’OB West, le General Geyr von Schweppenburg, le commandant du Panzergruppe West, et le General Guderian, l’Inspekteur der Panzertruppen, estiment qu’il est illusoire d’imaginer empêcher l’ennemi d’établir une tête de pont. La bataille, déclenchée par l’intervention en masse de Panzer disposés en réserve, sera menée en profondeur à l’intérieur des terres, au-delà de la portée de l’artillerie navale alliée, selon Geyr, ou directement contre la tête de pont comme le préconise Rundstedt. Pour ce dernier, la phase de concentration et de déploiement de ces réserves devrait durer au moins de 12 à 14 jours. Or les opérations menées en Italie donnent raison à Rommel : la contre-offensive sur la tête de pont d’Anzio est lancée 21 jours après le débarquement, et elle se solde par un fiasco. Les généraux qui sont des vétérans du front de l’Est ne sont nullement conscients du potentiel de nuisance et de destruction que représente l’aviation alliée. Rommel, qui a combattu les Alliés en Afrique, a parfaitement compris que les Panzer ne pourront pas manœuvrer sur le champ de bataille. Pis, comme il l’a à El Alamein, assurer la logistique représentera une tâche impossible à surmonter : « Au moment de l’Invasion, déclare-t-il, les attaques aériennes de l’ennemi contre nos lignes de ravitaillement empêcheront l’envoi au front de tout avion, essence, roquette, char, fusil ou obus. Cette seule raison exclut la possibilité de balayer l’ennemi dans une bataille terrestre. » C’est tout l’honneur de Rommel, un des héros de la « Blitzkrieg » et de la guerre de mouvement de 1940 à 1943, d’avoir admis que cette forme de guerre n’était plus envisageable. La stratégie de Rommel a indéniablement pour elle un avantage auprès du Führer qui rechigne à céder le moindre de pouce de terrain à l’adversaire. Même dans l’ignorance du lieu où aura le débarquement, la solution de Rommel est la seule ayant la moindre chance de succès. Il ne sera pas écouté.

Le Jour J, les principes de Rommel ne seront pas mis en application : aucune division blindée n’interviendra sur les plages au moment de l’assaut.  Les principes de Rundstedt et de Schweppenburg ne sont pas plus mis en œuvre le 6 juin, puisque les Panzer n’arrivent au front qu’au compte-goutte, à portée de tir de la flotte alliée. Le déroulement de la bataille démontre qu’il était impossible de concentrer et de faire évoluer les unités sous la menace de l’aviation alliée, et que la tête de pont d’Eisenhower a été d’emblée trop solide pour être résorbée. Leur stratégie était vouée à l’échec. La fragilité de la zone d’attaque américaine d’Omaha démontre au contraire qu’une intervention d’un Panzer-Division dans le secteur aurait refoulé les Américains, flotte ou pas, tandis que les troupes débarquées sur Utah, auraient désespérément été isolés des Britanniques. Deux têtes de ponts qu’il aurait été faciles de circonvenir sur des périmètres restreints. Autrement dit : un échec de l’Invasion. Pour juger de la pertinence stratégique des choix de Rommel, il convient de grader à l’esprit un élément de premier ordre : à aucun moment il n’a les coudées franches quant à l’utilisation des moyens dont dispose la Wehrmacht à l’Ouest ; par ailleurs, on ne saurait juger la validité de ses concepts de défense sur les plages : l’Atlantikwall n’a pas été enfoncé dans son secteur le plus abouti, ni à l’endroit escompté.

La largeur de vue stratégique de Rommel ne faiblit pas au cours de la bataille. Il saisit le caractère essentiel de Carentan : il importe de dénier aux Alliés la possibilité d’établir une jonction entre Utah et les autres plages. Sur ce point, il ne sera pas suivi par le Führer qui impose une concentration des moyens autour de Caen. L’acuité de Rommel ne fait pas défaut non plus sur ce point : il sait que Caen est le pivot du front de Normandie, qu’une percée ennemie y aurait des conséquences désastreuses, et que c’est face aux Britanniques qu’il convient de rassembler les Panzer en vue d’une contre-offensive, qui ne viendra jamais (pour mon analyse sur la bataille de Caen et le bilan à en tirer, voir mon Hors-Série N°42 : « La bataille de Caen. Rommel/Montgomery : le duel »). Il comprend également qu’il est vain de sacrifier des divisions pour la défense de Cherbourg, une garnison moins suffisant à la tâche, la chute étant inévitable, pourvu que les opérations de destruction du port soient opérées.

Rommel est-il pour autant un stratège infaillible? Certes, non. S’il s’accorde avec Hitler pour penser que la Normandie est particulièrement vulnérable, et sera probablement le premier objectif de l’opération « Overlord », les renforts qu’il y dépêche au printemps et son funeste voyage en Allemagne le 4 juin étant motivé par la volonté de persuader le Führer d’y déployer deux divisions de Panzer supplémentaires, il commet une erreur stratégique majeure en persistant pendant toute la bataille dans l’idée que l’assaut principal de l’ennemi aura lieu entre la Somme et l’Escaut et que, par conséquent, l’effort fourni par les Alliés en Normandie, en dépit de la débauche de moyens qu’ils engagent dans la bataille, n’est qu’une opération secondaire, un débarquement secondaire…

Il y a 74 ans: Arnhem et l’opération Market Garden

Recensions de mon « Rommel »

Les premières recensions de mon Rommel:

1/ http://www.pariscilaculture.fr/2018/09/rommel-le-grand-soldat-dune-mauvaise-cause/

2/ Sur www.wargamer.fr:

 

Rommel

3/ et le Figaro Magazine:

2018-09-14_1930@FIGARO_MAGAZINE

 

 

Recension « Les femmes et le sexe dans la Rome ancienne »de Virginie Girod

 

Virginie Girod, Les femmes et le sexe dans la Rome ancienne, Tallandier

Un livre bien fait et bien structuré, ce qui ne saurait surprendre puisqu’il s’agit de la publication d’une thèse, ce qui a toutefois la fâcheuse conséquence de devoir lire des conclusions/résumés de fin de chapitres redondantes et inutiles. Je l’affirme d’emblée: le livre m’a plu, même si j’ai déjà lu d’autres ouvrages sur le thème et que je vais souligner quelques points qui ont pu me poser problème. Le propos est bien celui des femmes romaines (ou plutôt « du monde romain » car il est beaucoup question de non-citoyennes) –même si les déesses et les héroïnes mythiques sont évoquées (et c’est une bonne initiative)- et non les hommes romains, forcément concernés plus ou moins directement par le sujet de l’étude… Les chapitres sur les cultes, les interdits ou le corps féminins sont intéressants. On regrettera que l’ouvrage ne contienne pas des références et des comparaisons avec les autres civilisations antiques, ainsi que les raisons de l’influence ou de la non-influence de celles-ci sur la sexualité (et Rome n’est certainement pas la seule a avoir influencé la « sexualité occidentale », pour autant que cette expression ait un sens). Rome n’existe pas en vase clos. Par ailleurs, la question de la sexualité serait plus intéressante sur la longue durée: on regrettera également que ce ne soit pas l’intégralité de l’Histoire romaine qui soit abordée, car on ne peut imaginer l’absence de nuances sur plus d’un millénaire de civilisation. L’auteure nous rappelle que la vision de la sexualité des Romains n’est pas la nôtre et qu’il convient de ne pas considérer comme obscène ce qui ne l’était pas à l’époque. La description des pratiques sexuelles est intéressante et évite toute pudibonderie (l’explication du sens des mots latins utilisés pour décrire ce qui touche au sexe est instructif), pour autant qu’on puisse découvrir des spécificités dans les pratiques d’alcôves –positions ou autres- propres à un peuple, ce qui semble bien improbable. L’auteure fournit cependant de nombreux éléments. Traiter de la sexualité requiert d’aborder le contexte social, et donc celui du mariage (ses raisons et ses rites, peu évoqués), de la place de la femme dans la société, l’économie et la famille. La plupart des Romaines étaient de basse condition, des paysannes ou des prolétaires vivant dans des cités, et elles semblent être les grandes absentes du livre : on semble rester au niveau de l’impératrice ou de la putain… V. Girod traite cependant très bien le thème qu’elle a choisi d’aborder. Je recommande d’autres lectures sur le sujet, fournissant d’autres éléments : La vie sexuelle à Rome de Géraldine Puccini, qui m’a le plus intéressé sur le sujet ; Sexe et Pouvoir à Rome de Paul Veyne ; ainsi que, dans un registre un peu différent,  Sexus Joyus de Vickly Léon. L’ouvrage de Virginie Girod, que j’ai apprécié malgré tout, m’apparaît pourtant comme un incontournable sur le sujet et mérite cependant d’être lu pour ceux qui se passionnent sur la sexualité, sur les femmes dans l’Antiquité ou, tout simplement, sur la civilisation romaine.

Recension India’s War. The making of Modern South Asia 1939-1945

Srinath Raghavan, India’s War. The making of Modern South Asia 1939-1945, Penguin, 2017

Srinath Raghavan, ancien officier de l’armée indienne, nous dresse une fresque remarquable, bien écrite et documentée sur un aspect méconnu de la Seconde Guerre mondiale: le récit de ce conflit sous le prisme du sous-continent indien. Outre le récit de la passionnante campagne de Birmanie (sur laquelle je reviendrais), l’auteur nous emmène sous toutes les latitudes où ont combattu les troupes de l’armée des Indes, ce qui nous mène donc jusqu’à El Alamein et Monte Cassino. Mais le livre de Srinath Raghavan c’est aussi, et surtout, tous les aspects politiques et économiques affectant l’Inde à cette époque, et l’évolution de ces données au cours du conflit. Il est donc évidemment question de Gandhi et du fameux Quit India de 1942, mais aussi de Bose et de l’Indian National Army. La mise sur pied de l’armée indienne, ainsi que la mise en place d’une base logistique de premier ordre constitue des chapitres passionnants. On apprécie les témoignages, les détails, et la galerie de personnages, de Mounbatten à Auchinleck en passant par Slim, Linlithgow, Wavell, Tchank Kai-Chek, Stilwell, mais aussi Nehru, Gandhi, Bose, etc. Si tous les chapitres sont captivants, les passages concernant la politique interne, la défense et la mobilisation de l’Inde, la marche à la guerre et l’embarras diplomatique de l’Axe face au cas de l’Inde sont particulièrement intéressants. L’ouvrage se termine sur l’indépendance et la partition de l’Inde, conséquences des bouleversements politiques  et de toute nature engendrés par le conflit mondial. 400 pages à lire sans modération pour saisir la Seconde Guerre mondiale selon un angle inédit.

 

Ma biographie de Rommel

Ecrire une nouvelle biographie consacrée à Erwin Rommel, l’officier de la Wehrmacht le plus célèbre, peut sembler constituer une gageure. Mon ouvrage se démarque pourtant sur plusieurs points, offrant ainsi au lecteur un récit novateur sur la carrière du « Renard du désert »:

1.Je n’écris pas avec l’état d’esprit d’un historien avec des a priori le portant à rechercher à tout prix le scoop, et dont la position serait de contredire systématiquement tout ce qui a déjà été écrit sur Rommel.

2.J’évoque avec acuité et sans parti pris la complicité de Rommel avec le régime.

3. La carrière de Rommel embrasse dans une large mesure les deux campagnes dont je maîtrise le mieux les événements et la compréhension stratégique: la guerre du désert et la bataille de Normandie.

4.Je questionne de façon réfléchie le talent stratégique et tactique de Rommel.

5. L’iconographie est abondante, certains clichés provenant de ma collection personnelle, tandis qu’à côté des images fameuses et incontournables, de nombreuses photographies apparaissant dans mon livre sont méconnues.

6. J’accorde une large place à la bataille de Normandie, souvent abordée trop rapidement (et mal) dans les ouvrages consacrés à Rommel.

7. Je ne néglige ni la Grande Guerre, ni la campagne de 1940 et, au cours des nombreux chapitres consacrés à l’épopée de l’Afrika-Korps, j’insiste sur des événements souvent survolés, à l’instar de la remarquable retraite de son armée jusqu’en Tunisie.

8.Je multiplie les témoignages et les anecdotes, rendant ainsi la lecture plus plaisante et plus aisée, et permettant ainsi au lecteur de pénétrer dans l’intimité du maréchal.

Bonne lecture à ceux qui liront mon ouvrage.

 

Recension « Pegasus Bridge. Batterie de Merville » de von Keusgen

 

Helmut Konrad von Keusgen, Pegasus Bridge. Batterie de Merville. Deux opérations commandos du Jour J, Heimdal, 247 pages, 2018

Helmut Konrad von Keusgen a déjà signé plusieurs livres remarquables sur le D-Day, ce dernier ouvrage (paru en allemand en 2014) est de la même veine. Le texte se lit facilement et avec plaisir. Keusgen a fait l’effort de puiser des informations en se rendant en personne dans les archives. A l’instar de Didier Lodieu, lui aussi remarqué pour ses ouvrages traitant d’unités allemandes engagées en Normandie, Keusgen a  également multiplié les interviews avec des vétérans allemands directement impliqués par les événements relatés. Mais Keusgen, bien que cherchant à donner la vision allemande -peu connue- de ces deux attaques, a mis un point d’honneur pour rencontrer également les aéroportés anglais. Ce faisant, il nous livre un récit très vivant des opérations pour la prise du fameux pont « Pegasus Bridge », ainsi que pour les combats menés pour la batterie de Merville. Les longues pages consacrées à la période précédant le débarquement, agrémentée de témoignages, sont d’un grand intérêt. Si la partie consacrée aux Britanniques est mieux connue des amateurs, on y apprend beaucoup sur la mise en place des fortifications côté allemand. J’ai particulièrement apprécié les passages consacrées au point d’appui de la redoute de Franceville, que j’ai arpenté si souvent dans ma jeunesse. Le récit des opérations est précis et passionnant, même pour un amateur averti, surtout si, comme moi, il visualise parfaitement des lieux qu’il connaît très bien. Keusgen met en exergue les contradictions entre le compte-rendu des attaques donné par les Britanniques et la version allemande. On laissera au lecteur le soin de les découvrir. Le texte est par ailleurs annoté avec bonheur par Paul Cherrier, qui fournit des informations complémentaires très utiles, voire corrige quelques imprécisions. On peut objecter que Keusgen ne se démarque peut-être pas assez des témoignages oraux, qui fournissent l’essentiel de la base de sa version des événements, Keusgen qui, par ailleurs -et c’est un écueil qui n’est pas isolé dans le monde des historiens spécialistes de la bataille de Normandie (pire encore pour les aficionados du front de l’Est)- commet des erreurs dès qu’il s’agit d’évoquer la guerre du désert (il confond SAS et LRDG…). Keusgen ne semble pas non plus savoir que Gause a précédé Speidel en qualité de chef d’état-major de Rommel jusqu’au 15 avril… Quelques erreurs qui ne gâchent nullement la qualité de l’ouvrage, que tout passionné du Jour J se doit de lire: même si on n’est pas forcément convaincu par tous les éléments avancés (deux exemples: celui du planeur qui se serait écrasé sur la batterie de Merville à une heure bien suspecte; par ailleurs, d’autres récits donnés par des Allemands, dans d’autres ouvrages, présentent l’attaque de Pegasus Bridge différemment, y compris dans le rôle à accorder à Römer…) les faits relatés sont troublants et le récit est enrichissant, ne serait-ce que par les témoignages et les questions qu’il soulève (mais je n’arrive pas à croire à un débarquement sur Merville-Franceville…) . L’ouvrage est accompagné d’une riche iconographie, marque et force des éditions Heimdal, ainsi que de nombreux plans de bunkers ainsi que des cartes. Une lecture plaisante que je recommande vivement.

Rommel

Ne le manquez pas! Le 30 août: sortie de ma biographie vivante et détaillée de Rommel aux Editions Perrin. Riche iconographie, vie quotidienne du maréchal, réflexions stratégiques, l’épopée de l’Afrikakorps, évidemment, mais aussi le rôle -négligé- de Rommel dans la bataille de Normandie.